Pop-Star der Wissenschaft, streitet mit Boris Johnson

„Wir müssen uns die Fragen stellen, die wir den alten Römern gestellt haben“: Wenn Dame Mary Beard erklärt, wie es war, als Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur Antikenliebhaber.

„Wir müssen uns die Fragen stellen, die wir den alten Römern gestellt haben“: Wenn Dame Mary Beard erklärt, wie es war, als Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur Antikenliebhaber.

Daniel Hembery / Imago

Sie liebt Cappuccino und kommt gleich zur Sache. Als ich fragte, wie man eine Frau ansprechen sollte, die eine Dame Commander des Ordens des Britischen Empire war, lachte Mary Baird als Antwort. “Ich bin Mary”, sagt sie, sitzt am Fenster einer Hotelbar im Zürcher Universitätsviertel und fragt, wie lange das Gespräch noch dauern wird. Es ist kurz vor Mittag, aber Dame Mary ist müde. Er holt tief Luft und streicht sich die langen weißen Haare aus der Stirn. Es war spät in der Nacht zuvor. Der Cambridge-Historiker hielt einen Vortrag am Centre for Classical Studies der Universität. Thema: “Haben die Klassiker eine Zukunft?”. Jetzt steht ein Workshop mit Studierenden auf dem Programm: „Die sollen ganze vier Stunden dauern“, stöhnt sie.

Mary Baird ist ungeduldig. Verschwenden Sie einfach keine Zeit, auch wenn die Zeit, mit der sie es zu tun hat, weit hinter ihr liegt. Ungefähr zweitausend Jahre. Aber es ist nicht ganz weg, sagt sie. Die Formen, in denen sich Macht und Herrschaft in Europa darstellen, zum Beispiel: alles aus dem alten Rom. Säulen, Inschriften, Porträtbüsten. Am liebsten aus Marmor, weiß auf weiß. “Die Menschen sind noch heute fasziniert von den römischen Kaisern”, sagt sie, “und vergessen, wie viele von ihnen getötet wurden.” Es war nicht alles so rosig. “Und ehrlich gesagt waren die meisten sehr mittelmäßige Herrscher.”

Es ist keine Offenbarung, aber es ist typisch für Mary Baird. Sie scheut sich nicht, den Lack abzukratzen, der die Antike seit Jahrhunderten bedeckt, auch wenn darunter Unangenehmes zum Vorschein kommt: Frauenfeindlichkeit, Sklaverei, Gewalt. „Ja“, sagt Baird, „die klassische Antike ist nicht ‚divers‘. Sie war weiß und männlich. Sie war gewalttätig. Und erst jetzt erkennen wir, wie sehr es missbraucht wurde, um moderne Ideologien zu rechtfertigen: Kriege, Imperialismus, Unterdrückung.“

Duell mit Boris J.

“Man kann es nicht beschönigen”, sagt Mary Baird. Natürlich basierten alte Gesellschaften auf Sklaverei. Und selbst wenn es Ausnahmen gab, hatten die meisten Sklaven ein erbärmliches Leben. „Aber wie ist das heute?“, fragt sie, „Vielleicht gibt es ja noch Sklaven. Menschen, ohne die die Gesellschaft nicht funktionieren würde, die aber nicht zur Gesellschaft gehören. “Wir müssen uns nicht zu viel vorstellen.”

Beard ist Professor für alte Geschichte. Aber sie ist nicht nur Wissenschaftlerin, sondern auch eine „öffentliche Intellektuelle“. Sie bezieht Stellung zu politischen Themen, insbesondere zum Feminismus, twittert, moderiert Fernsehsendungen, schreibt Zeitungskolumnen, Blogs und Bücher zur römischen Geschichte, die regelmäßig Bestseller sind. Ihr Manifest „Women and Power“ über Frauenfeindlichkeit und Sexismus in der Antike oder die Aufsatzsammlung „Confronting the Classics“, in der sie beispielsweise danach fragt, was ein Römer tat, als er pleite war oder ob Sappho sich jemals die Zähne geputzt hat, liegen bereits vor Klassiker werden.

Mary Baird ist ein Popstar unter den Archäologen. Sie hat Dutzende von akademischen Ehrungen erhalten, wurde 2018 zum Mitglied des Order of the British Empire ernannt und erhielt letzte Woche den Times Higher Education Lifetime Achievement Award, eine der renommiertesten Auszeichnungen in der Wissenschaft. Er stellt sich gerne auf die Bühne. Und gut. Wenn sie vor Publikum steht, zieht sie alle Register. Vor einigen Jahren etwa, als er sich öffentlich mit Boris Johnson stritt.

Ein YouTube-Video dokumentiert das Rededuell „Griechenland gegen Rom“ 2015 in der Central Hall von Westminster in London. Der New Statesman nannte es einen „Kampf der Titanen“. Der Bart plädierte leidenschaftlich für das alte Rom. Johnson, der Altphilologie studierte und zu dieser Zeit Bürgermeister von London war, setzte alles daran, sich dagegen zu wehren. Er nannte die Römer „Bastarde“ und stellte die Griechen als eine feinere, raffiniertere und spirituell überlegene Kultur dar.

Vergeblich. Der Bart siegte triumphal. Ihre Bewunderer scherzen, dass sie niemals umgekommen wäre, wenn sie auf die rechte Seite des Römischen Reiches geschaut hätte. Und wer weiß, vielleicht haben sie recht. Mary Baird sagt ihre Meinung. Und sie würde wahrscheinlich dasselbe sagen, wenn sie Kaiser Nero persönlich gegenübersäße. Klar, aber unaufgeregt. Sie ist eine wunderbare Geschichtenerzählerin. Wenn sie erklärt, wie es ist, als Senatorin oder Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur Antikenliebhaber, sondern auch Menschen, die mit Cäsar und Cicero wenig am Hut haben. Der Guardian spricht von einem “Maria-Bärtiger-Kult”. Während der Dreharbeiten zum Film in Italien wurde sie von einer Englischklasse anerkannt. Berichten zufolge schrien die Mädchen, als stünden sie vor Beyoncé.

“Exzentrisches altes Mädchen”

Natürlich hat sie auch Feinde. Und sie sind nicht faul. Internet-Trolle posteten hasserfüllte Tweets mit ihrem Bild neben weiblichen Genitalien. Aber solche Angriffe halten sie nicht davon ab, das zu sagen, was sie sagen will. Auch wenn es viele nicht hören wollen. Diese Macht ist zum Beispiel immer noch männlich, und Frauen, die Macht haben, müssen Männer werden, um akzeptiert zu werden. Und dass man nicht von Gleichberechtigung reden kann, solange es nach Kritik klingt, wenn man sagt, eine Frau sei ehrgeizig.

Die Feministin, die sich selbst einmal als „die exzentrische alte Frau, die über die Römer redet“, beschrieb, meldet sich zu Wort. Nun, sie wirkt nicht wirklich exzentrisch, und man sieht ihr nicht an, dass sie siebenundsechzig ist. Sie sagt, dass sie schon in jungen Jahren vom alten Rom fasziniert war. Aber es ist Faszination ohne Begeisterung. Der sie auf Distanz hält. Mary Baird besteht darauf, dass wir vergangene Kulturen nicht betrachten können, ohne uns selbst zu hinterfragen. “Wir müssen uns die Fragen stellen, die wir den alten Römern gestellt haben”, sagt sie. Ansonsten ist alles nur unverbindliches Salongespräch.

So etwas wie ein „sicherer Raum“

Das Studium der römischen Geschichte bietet so etwas wie einen „sicheren Raum“, sagt Baird. Ein Raum, in dem wir über Themen wie Macht, Krieg oder Unterdrückung durch Ereignisse sprechen können, an denen wir nicht direkt beteiligt sind. „Der Blick auf das antike Rom gibt uns die Möglichkeit, aus uns herauszutreten und über Dinge nachzudenken, an die wir normalerweise nicht auf diese Weise denken. Gilt das nicht auch für andere Epochen? Ja, sagt der Bart. Aber Rom und Griechenland hätten den Vorteil, uns irgendwie vertraut – und gleichzeitig fremd zu sein. „Wir wissen viel. Und lernen Sie heute, sich über viele Dinge zu wundern, die wir vorher nicht gesehen haben, weil wir andere Fragen gestellt haben.»

Allerdings steht die Archäologie inzwischen sogar unter Experten im Verdacht, eine „giftige“ Disziplin zu sein. Als weißer, männlicher Kolonialist. Mary Baird zuckt mit den Schultern: „Ja, das Thema hat eine bewegte Geschichte. Aber auch Kernphysik und Ethnologie haben das. Dem müssen wir uns stellen.” Mit Augenmaß fügt sie hinzu. Und ohne zu vergessen, was wir aus der alten Geschichte lernen können.

Aus der Geschichte lernen? Das klingt nach bürgerlichem Bildungsoptimismus. Aber Mary Baird geht es nicht um einfache Analogien, sondern um Grundlagen: „Was ist Macht, wie funktioniert sie und wie leicht macht Macht diejenigen korrumpiert, die sie haben“, sagt sie: „Das sieht man nirgendwo so deutlich wie in der Antike Rom. .» Außer vielleicht in England? Gerade jetzt? Lady Mary seufzt. “England? Es ist nicht in bester Verfassung“, sagt sie. Ihr gutes britisches Understatement blitzt auf. Und vielleicht ein Hauch von Resignation.

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